2015-02-20

Robert Wells曾是美副总统切尼国家安全顾问的韦尔斯(Robert Wells),前后花了近十年时间,蒐集有关“日本号”翻沉的资料,为中国填补这段华南灾难历史。(图片﹕作者韦尔斯提供)

这是一段在中国被遗漏的历史,一段华南劳工到美国“掘金”的血泪史,可说是华人版的“铁达尼号”,超过四百名华人劳工,在美工作多年,辛勤积蓄,从三藩市坐船回乡途中,船上一场大火,将他们生命夺去。 《来自南中国海底的哀声》(暂译)——Voices From The Bottom of the South China Sea的作者韦尔斯,曾是美国海军军官,亦是美国前副总统切尼的国家安全事务特别顾问,他前后用了近十年时间去填补这段空白的历史,这本历史档案书几个月前才出版。记者翻查网上的资料,根本找不到任何有关资料。

有关沉船的意外,其实当时的美国船公司及当地亦有不少报道,但1906年三藩市大地震引发的火灾,将大部分资料烧毁。 沉船意外发生在1874年12月17日,满清同治13年,一艘名为“日本”的美国蒸汽船,由三藩市出发,经日本到香港,当中载有约460名华籍乘客及船员,他们大部分来自广东四邑,在美国苦干,不少是协助建铁路,工作多年,省吃敛用,将毕生储蓄带回乡,谁知还只有10多个小时便到达香港,却因船只失火沉没,大部分华人均葬身南中国海底。当时不少华人乘客,为免所赚得的钱失窃,会将储蓄以带锁的腰带纒于腰间,但不幸逃火时掉进海里,由于重量问题,结果直沉海底。其后美国的船公司太平洋邮递蒸汽船公司(The Pacific Mail Steamship Company)及中国当局派人打捞,发现有部分的尸体,腰间缠著“银币”腰带。 乘客当中,还有预备到广东履新的美国驻广东领事R.M. Tindall,他与船长Captian Warsaw都能及时逃生。

首先著火的是船头,发生火警时船长未有即时呼吁乘客逃生,而是与一众白人船员仍想努力救火,可惜火势持续,将船只差不多烧开两截,而华人大部分是住在近船头的甲舨,而救生艇则在船的尾部,所以当船长决定要弃船逃生时,不少华人唯有跳海逃生,当时正值冬天,加上当时风高浪急,大部分华人都未能获救。书中这样写道﹕火势越来越猛烈,木板的船身大部分被烧毁,华人的乘客,才惊恐的发现,他们被困,船上其地方的人根本没法伸援手救他们。“ 幸运的少数华人,拿到了救生衣,坠海后获得其他救生艇救起。 8艘救生艇截著获救的150人,其中一艘航行一百公里到达香港,一艘则遇上一只中国帆船,付上美金800元,被接载到香港。而船长所乘的救生艇翌日,刚巧碰到一只中国大帆船,成功游说该帆船返回沉船现场,救获117人。料不到的是,该大帆船原来是海盗船,他们趁火打劫,所有获救的乘客全被洗劫一空。当船长提出付出一笔款项,希望海盗船接载他们到香港,但他们知道一到香港会难逃法网,不肯应承,双方谈判,差不多要动武之际,一艘英国船只靠近,该批乘客才获救。由于英船目的地是到汕头,所以他们随船只到汕头后,部分返回大陆家乡,部分到香港。 最后,只有34名华人乘客及约40至50名华籍船员获救。

在意外发生后,美国当局亦有召开意外聆讯,最想不到的,法院调查结果发现,失火的原因是在日本横滨补充煤炭时,正值下雨,补及的煤属于“悉尼煤”(Sydney Coal),运入船仓时全湿掉,当煤分解时会发出热能及燃气体,长时期这情况下,加上通风系统欠佳,便会自动著火。

自从美国加州于1848年发现黄金后,淘金热吸引大批中国人前往美国,加上1865年太平洋铁路加速兴建,勤劳的华人便成为当地的主要劳工资源,而当时蒸汽船的公司,船只最大的业务,是接载劳工往返中国与美国,亦是两国频繁贸易的开端。

作者韦尔斯对本台表示,触发他写这本书,源于2005年,当时他是切尼的国家安全事务特别顾问,亦曾是海军的军官,当时正筹备中国前国家主席胡锦涛到美的国事访问,在搜集资料,发现这艘“日本号”完全没有资料,再深入蒐集时,才发现这个悲剧意外。

韦尔斯说﹕2005年时,当时我在白宫工作,我们(有关工作人员)正准备总统布什接待胡锦涛到美的国事访问事宜,谈及在近代中,中美两国关系源于何时﹖贸易究竟怎样开始﹖由于我是船长,亦来自加州,我记忆中三藩市与远东,特别是香港,有贸易往来。在查看所有往来船只中,发现“日本号”根本不知在何处翻沉。

他对记者说,希望能将书本的内容带到广东及香港的听众,可能有听众的祖父辈是“日本号”的乘客,或获救,或葬身海底,能填补这段空白的灾难历史。

文章来源:RFA

By editor