侯建刚:瓦特蒸汽机

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1687年,身处牛津镇的牛顿发表了《自然定律》论文,第一次系统阐述了万有引力定律和三大运动定律,为其后的工业革命奠定了理论基础。

1776年,苏格兰人瓦特在格拉斯哥大学制造出了人类第一台蒸汽机,从技术上演绎了牛顿的理论,从而引发了工业革命,从根本上改变了人类的生产方式和生活方式。

特别有趣的巧合是,瓦特并非格拉斯哥大学的学生或老师,他只是一位在校园里疯狂发明的工程师。而在这一年,格拉斯哥大学教师亚当.斯密发表了《国富论》,在这部自由主义经济学标杆性的著作里,他深刻地论述了国民财富的来源、性质和收支的合法性,从经济学的角度,对自由主义之父洛克关于“权力不能私有,财产不能公有”的理论进行了再度浇筑。

更加巧合而有趣的是,1776年七月四日,《独立宣言》发表,这一天被定为美利坚国庆。两百年后,经济学泰斗弗里德曼在其经典著作《自由选择》中指出:1776年对美国特别重要而幸运,美国建国的两大基石同时在这一年出现,其一,《独立宣言》从政治制度上确立了天赋人权,这种来自于上天的权利神圣不可侵犯;其二,《国富论》从经济制度上阐明了私有财产神圣不可侵犯。

记得大学英语课本里有一篇瓦特发明蒸汽机的文章,瓦特注意到茶壶里的水达到沸点,壶盖就会被冲开。他进而引发奇想:如若能将蒸汽的能量聚集起来,是否可以冲开更加沉重的物体?循着这一思路,汽缸、活塞、阀门、齿轮、引擎、传送带等一系列物件络绎坠地,彻底改变人类生产方式和生活方式的蒸汽机横空出世。

蒸汽机一经投放市场,旋即引起了资本家们的热捧,在曼切斯特、利物浦等城市纺织厂如雨后春笋般地竞相涌现,生产效率十倍、百倍、千倍地提高,并伴随着由蒸汽机驱动的船坚炮利,迅速地覆盖世界市场,“日不落帝国”由此蒸蒸日上。

美国未来学家托夫勒在其经典著作《第三次浪潮》中说道:工业革命必须具备标准化、规模化、可复制性等六大要素,而蒸汽机完美地将这些要素融为一体。

英伦三岛是近代文明的发源地,1640年至1688年的光荣革命,最终形成了以三权分立为标志的上下两院议会制;牛顿的理论和瓦特的实践,为工业革命的爆发提供了决定性的保证。

美国政治学家亨廷顿指出:英国为近代文明提供了两大里程碑式的贡献:上下两院的政治制度和工业革命的生产方式。

文明是一个整体性的配套形态。如若仅有鳞次栉比的高楼大厦,风驰电掣的飞机高铁,毫秒瞬达的五G网络,甚至拥有巡游太空的卫星飞船,而在治国理念、方式和社会构架,以及民族文化和心理方面没有根本性地脱胎换骨,那也仅仅只是农耕文明,还有漫长艰难的嬗变式的学习和补课的时日。

来源:作者微信

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